Ópalo de Etiopia

Ópalo etíope de Wegel Tena, Provincia de Welo

Tradicionalmente el mercado del precioso ópalo pertenecía a Australia, con más del 95% de la producción mundial.  Pero para la consternación de los australianos, este negocio esta cambiando gracias al reciente hallazgo de ópalo en Etiopia.

Inicialmente el ópalo fue descubierto a principios de 1990 en Mezezo, provincia de Shewa en Etiopia. Muchos de los ópalos de Mezezo poseían un color más obscuro, podían ir del anaranjado al rojo o al chocolate.

El ópalo etíope más reciente fue encontrado en el 2008 al norte de Etiopia, en la provincia de Welo, a unos 550km al norte de Addis Ababa. Granjeros locales encontraron ópalos de alta calidad cerca de Wegel Tena en una meseta de 3500m de altura. La gran mayoría de los ópalos poseían un cuerpo de color blanco con un vívido juego de colores.

El descubrimiento de Wegel Tena parece ser realmente significativo, con una proporción  de material-calidad inusualmente alta. Aún cuando los mineros están utilizando técnicas realmente rudimentarias, se han extraído unos 1500kg de ópalo en bruto.

Los nuevos ópalos etíopes van de opacos a traslucidos, pero las piezas de más alta calidad son traslucidas. Estas despliegan un amplio rango de colores sobre el cuerpo blanco traslucido de la piedra. Grandes áreas rojas o anaranjadas son comunes, y el juego de colores esta en algunas ocasiones  distribuido a lo largo de columnas paralelas que asemejan dedos.   

Cuando se sumergen en agua por un corto periodo de tiempo (de unos minutos a una hora) muchos de estos ópalos se tornan transparentes. Esto es conocido típicamente como ópalo hidrófano, el cual es poroso y puede absorber agua sin dañarse. Es realmente fascinante observar cómo el ópalo se trona completamente claro cuando esta inmerso en el agua. El proceso es completamente reversible y dependiendo de la humedad y grosor del ópalo puede demorar tan solo pocas horas.  Este es un fenómeno altamente valorado por los coleccionistas.

De acuerdo con un articulo reciente de la revista de “Gemas y Gemología”, el ópalo de Wegel Tena, “es resistente al agrietamiento y extremadamente durable”. Sin embargo, el ópalo hidrófano es bastante poroso, por lo que recomienda evitar su exposición a químicos o cosméticos. El ópalo en general requiere cuidado y el ópalo etíope no es la excepción.

Debido a que existe un buen suministro del ópalo de Wegel Tena en el mercado, sus precios son bastante atractivos. De hecho el precio del ópalo Australiano ha comenzado a sentir presión y se ha visto que algunos comerciantes Australianos están vendiendo además de las piedras nativas el ópalo etíope.